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Qu’est-ce qu’un arc réflexe ?

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Un arc réflexe est une voie nerveuse dans le corps des humains et de certains animaux qui relie certains groupes musculaires aux autres, sans impliquer le cerveau. Ces sortes de voies contrôlent principalement les mouvements involontaires en réponse à une sorte de stimulus. Clignotement rapide des yeux en réponse à la poussière ou la saleté dans l’air est un exemple; tousser quand la nourriture est logée dans la trachée et donner des coups de pied  quand ils sont frappés au centre du genou. Les arcs réflexes sont totalement indépendants des voies sur lesquelles la plupart des impulsions nerveuses se déplacent. Les messages véhiculés sur eux ne sont pas moins importants, cependant, et les problèmes avec les réflexes signalent souvent des problèmes plus importants avec le contrôle nerveux et le soutien musculaire.

Comprendre les réflexes

La principale différence entre une action réflexe et toute autre action du système nerveux est l’implication du cerveau. Dans le cas de la plupart des signaux nerveux, les cellules stimulées envoient un message, appelé impulsion nerveuse, au cerveau. Le cerveau reçoit le message et renvoie ensuite un autre message en réponse à cette stimulation initiale qui indique au corps ce qu’il faut faire. Cela se passe très vite, mais ce n’est pas automatique comme la réponse aux réflexes.

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Les réflexes sont fondamentalement l’un des nombreux mouvements musculaires automatiques qui se produisent à cause de messages qui sont transmis d’un endroit à un autre en réponse à une stimulation externe particulière, et cette transmission se produit le long de l’arc lui-même. Les arcs sont généralement basés dans la colonne vertébrale ou le cerveau, bien qu’il n’y ait aucun contrôle conscient impliqués dans l’un ou l’autre emplacement. La plus grande différence est l’emplacement et la proximité. Les arcs réflexes sont généralement plus courts que les voies nerveuses plus longues, et par conséquent ceux de la colonne vertébrale contrôlent généralement les réponses dans les muscles plus gros des bras et des jambes, tandis que ceux du cerveau se rapportent généralement aux réactions dans le visage.

Voies nerveuses impliquées

Les impulsions nerveuses dans la situation réflexe voyagent le long des neurones sensoriels du site de la stimulation à la moelle épinière ou au cerveau, puis de retour à la zone de la réponse le long des motoneurones. Dans certains arcs, les neurones sensoriels sont connectés aux neurones moteurs par des neurones connecteurs, mais de toute façon, il n’y a pas de contrôle par le cerveau.

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Exemple de réaction genou

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La plupart des gens sont familiers avec le   « réflexe du genou », qui fait que la jambe se déclenche involontairement quand le genou est frappé avec un objet contondant. L’utilisation de ce réflexe à titre d’exemple peut fournir une bonne illustration du fonctionnement des arcs. La voie pour cet arc réflexe commence à un récepteur d’étirement dans le tendon. Frapper ce récepteur le stimule, ce qui l’amène à envoyer une influx nerveux le long d’un neurone sensoriel à la moelle épinière.

Au sein de la moelle épinière, l’influx nerveux passe du neurone sensoriel à un motoneurone et retourne au muscle de la cuisse. Lorsque l’impulsion arrive au muscle de la cuisse, elle provoque une contraction et une secousse de la partie inférieure de la jambe vers le haut. La personne est généralement consciente que cela se produit, donc les impulsions sensorielles voyagent de la moelle épinière vers le cerveau, mais il n’y a rien qu’une personne puisse faire pour arrêter le mouvement.

Problèmes communs

Les réflexes sont une partie importante de la protection musculaire et de la communication. Les personnes qui ont des réflexes anormaux ou imprévisibles peuvent aussi avoir d’autres problèmes plus importants avec leur système nerveux en général, et devraient généralement être évalués par un médecin. Cela est souvent particulièrement vrai pour les nouveau-nés et les jeunes enfants. Les bébés ont souvent un certain nombre de réflexes instinctifs, souvent appelés réflexes «primitifs», qui les aident à s’adapter au monde qui les entoure. Ceux-ci incluent la succion et l’enracinement, qui sont vraiment importants quand il s’agit de nourrir. Les médecins recherchent souvent des signes de réflexes forts au cours des premiers jours de leur vie et recherchent des troubles neurologiques s’ils ne sont pas présents. Lorsqu’ils sont pris assez tôt, les troubles peuvent souvent être résolus ou traités efficacement avec des médicaments et des changements de style de vie.

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Boukhris Najla
Psychologue et consultante en webmarketing.

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